What was your motivation to start learning Spanish? When did you begin?
During my final year at university I had the option of picking two elective subjects to complete my semester. I ended up having to decide between taking more technical subjects that were closely related to my degree specialisation or something a bit more fun. Since I had two electives available, I decided to pick one technical subject and leave the other for something more leisurely. Something more laid back that would give me more free time to enjoy my last year at uni.

I thought: why not try out a language? So I looked up what languages were the most widely spoken and found that Spanish had the second most native speakers in the world. I felt that by picking such a widely spoken language, I'd get some use out of it. If not in the near future, then at some point in my life.

How did you start -  group classes, online, CD, book, podcasts, in the street ...?
I took a semester of Spanish 1 at university where we had huge classes of around 25 people per teacher. Despite this, I thoroughly enjoyed it. I hadn't learnt a language from scratch in a classroom environment since primary school so for me, it was very close to being a new experience again. The teacher managed to make each class very engaging and I ended up finishing Spanish 1 with a High Distinction grade which gave me a fairly decent ego boost and persuaded me continue learning Spanish.

Have you travelled or lived in a Spanish speaking country?
I haven't yet travelled to or lived in a Spanish speaking country though I do have plans to do so later this year or early next year, depending on how my work schedule turns out. I think that the combination of being able to speak English and Spanish will give me many options for places to go.

Do you have a current goal, and if so, what is it?
My goal is simply to, in next year or two, be at the point where I'm able to live and work in a Spanish speaking country without having to speak a word of English. From this, becoming completely fluent in the language and learning more of its subtleties will flow naturally.

Do you have a particular study schedule apart from your group class?
Aside from the classes at El Patio, I do conversational practice a few times a week. These come from a variety of sources but the main ones would be conversation groups and exchanges that I've found through meetup.com and gumtree. What surprised me was the huge amount of Spanish speakers from Spain and various parts of South America who have all come here to Melbourne to do the same thing: learn English. Most have not yet had the chance to make friends with native English speakers despite having been here for several months. Their social circles are often their classmates who are themselves English learners, so opportunities to do language exchanges of your native English for their native Spanish are plentiful if you do go looking for them.

What do you think is the most challenging thing about learning Spanish?
The most challenging thing for me is the fact that here in Australia, I'm not forced to speak Spanish to survive in day-to-day life. Despite putting in effort to converse with Spanish speakers regularly to improve and maintain my Spanish, I still find myself forgetting words and phrases simply because I haven't used them enough.

What do you think your strengths and weaknesses are for learning Spanish?
I was fortunate enough to have spent some time growing up in a multi-lingual environment so even though I don't speak those other languages nowadays, it's definitely given me an appreciation of how different other languages can be when compared to English. In this way, I'm well aware that many things in Spanish just can't be translated to English and vice versa. I think it's important to consider this so as not get hung up on constantly trying to translate things in your mind, but to just speak as how a native would.

In terms of weaknesses, I'll admit that I have a hard time reading media in Spanish as most of the topics just don't interest me at all.

What is your most effective method for memorisation?
During each class I write down all the new words and useful phrases I've learnt. Afterwards I write them into a flashcard application called Anki. Each day, Anki asks me to translate a hundred or so words and phrases between languages and I've set it up to do this in both directions: English to Spanish and Spanish to English. It has some smarts so it decides, based on how well I answer, whether to prompt the same word to me tomorrow, in a a few days, or even several months into the future. Remembering is made much easier by constantly repeating these translations in regular intervals, and it only takes 10 or so minutes each day.

I've also heard great things about Duolingo. Personally I found it useful from the Elementary levels up until the Lower Intermediate levels at El Patio. After that it's mainly for revision rather than for learning new grammatical structures.


What are or have been your most helpful resources? (eg, podcasts, songs, books, websites ...)
Many people have suggested to me that I watch movies in Spanish and read news articles and books in Spanish. Honestly, I struggle to do these things simply for the sake of consuming Spanish media as it's always felt too forced. What has definitely been the most helpful are the conversation groups and exchanges with native Spanish speakers. Speaking to real people and getting to know them is completely natural. Conversations, though sometimes slow, are always pleasant and it's very likely that you'll make a new friend in the process.

What is your advice for anybody starting out learning Spanish?
I'd encourage you to use the Spanish you've learnt, no matter how little is it, whenever you can. Accept that you'll make mistakes and take it as an oppotunity to better yourself. Don't be too hard on yourself and have patience. Learn through a combination of methods, including classes, and aim to keep improving over time rather than overnight. At some point, you'll look back and realise how far you've come and, no doubt, think very proudly of yourself.

Li Juen during our Summer Intensives 2016!

en español...

¿Por qué empezaste a estudiar español? ¿Cuándo empezaste a estudiar español?
En el último año de mi carrera tenía la oportunidad de elegir dos opcionales para completar el semestre. Tuve que decidir entre tomar una materia técnica que tiene algo que ver con mi curso, o tomar una materia más divertido. Ya que tuve dos opcionales, decidí escoger una opcional técnica y dejar la otra para algo más relajado. Algo que me iba a dar tiempo libre para disfrutar el último año de universidad.

Yo pensaba: ¿Por qué no probar una lengua? Entonces, busqué los idiomas que fueron los más hablados y averigüé que el español tuvo el segundo más hablantes nativos en el mundo. Me sentía que si lo elijo, me va a servir. Si no en el futuro cercano, en algún momento de mi vida.

¿Cómo empezaste–clases en grupos, en línea, CDs, libros, podcasts, en la calle…?
Tomé un semestre de Español 1 en universidad en el que tuvimos clases grandes con, mas o menos, 25 estudiantes por profesor. A pesar de eso lo disfruté mucho. Yo no había aprendido una lengua desde el principio en una clase desde primaria entonces me parecía una nueva experiencia. La profesora logró dirigir cada clase en una manera entretenida y al final saqué una High Distinction. Me impulsó el ego y me convenció a continuar aprender el español.

¿Has viajado o vivido en algún país de habla española?
Todavía no he viajado o vivido en algún país de habla española aunque tengo planes de hacerlo al final de este año o al comienzo del próximo, depende de qué va a pasar con mis horarios de trabajo. Creo que la combinación de inglés y español me va a dar muchas opciones.

¿Cuál es tu plan con respecto al español en estos momentos?
Simplemente, dentro de 1 o 2 años, poder vivir y trabajar en algún país hispanohablante sin tener que decir ninguna palabra en inglés. De eso provienen naturalmente las habilidades de hablar con fluidez y entender las sutilezas de español.

¿Tienes un horario de estudio aparte de tus clases en grupo?
Ademas de las clases en El Patio, practico conversación unas cuantas veces a la semana. Estas sesiones son de varias fuentes pero los principales son grupos de conversación y intercambios de idiomas que encontré a través de meetup.com y gumtree. Me sorprende que hay una gran cantidad de hispanohablantes de España y de varios países de Sudamérica que han llegado a Melbourne para hacer lo mismo: aprender inglés. La mayoría no ha tenido la oportunidad de hacerse amigo de hablantes nativos de inglés pese a haber vivido aquí por meses. A menudo es que sus amigos también son estudiantes  de inglés entonces hay numerosas posibilidades de hacer intercambios de inglés y español si las buscas.

¿Para ti cuál es el reto más grande en tus estudios de español?
Lo más grande es que nadie me obliga hablar español aquí en Australia. La realidad es que el español no es necesario para sobrevivir. A pesar de esfuerzos de hablar frecuentemente con hispanohablantes para mejorar y mantener mi español, me olvido palabras y frases porque no las utilizo bastante.

¿Cuál es lo más fácil y lo más difícil para ti de la lengua española?
Tuve suerte de que crecía, por un tiempo, en un ambiente multilingüe y aunque no hablo esos idiomas hoy en día, aprendí que idiomas pueden ser muy distintos cuando comparado con inglés. Por eso, entiendo que no se puede traducir todo de español a inglés y viceversa. Creo que es importante entender esto para que no estés atascado pensando en traducción y para hablar como un nativo.

Con respecto a las flaquezas admito que tengo dificultad con consumir medios españoles porque la mayoría de sus temas no me interesan nada.

¿Qué método de memorización te resulta más efectivo?
Durante las clases, anoto todas las palabras nuevas y frases útiles. Después, las introduzco en una aplicación de flashcards que se llama Anki. Todos los días, tengo que traducir, mas o menos, un centenar de palabras o frases entre lenguas. Lo he configurado en dos direcciones: inglés a español y español a inglés. Anki tiene inteligencia entonces usa la calidad de mis respuestas a las preguntas para decidir la próxima vez en que me va pedir la respuesta de nuevo. Puede ser mañana, en unos cuantos días, o incluso varios meses en el futuro. La repetición de las traducciones a intervalos regulares solo se necesita 10 minutos por día y hace que sea más fácil para recordar.

He escuchado buenas cosas sobre Duolingo también. Personalmente, me servía bien de los niveles Elementary hasta Lower Intermediate en El Patio. Después de eso Duolingo es principalmente para repasar en vez de aprender algo nuevo.

¿Qué es lo que más te ha ayudado a aprender el español?
Muchas personas me han sugerido ver películas y leer artículos y libros en español pero con sinceridad, no me gusta ver solo por ver o leer solo por leer. Me parecen muy obligados. Lo que me ha ayudado mucho es asistir a los grupos de conversación y hacer intercambios de lengua con hablantes nativos de español. Hablar con alguien y conocerlo es muy natural. Las conversaciones aunque a veces son lentas, siempre son agradables y es muy probable que vayas a hacer nuevos amigos.

¿Cuál es tu consejo para la gente que empieza a estudiar la lengua?
Te recomiendo que utilices el español que has aprendido todo lo posible. No te importe la cantidad. Acepta que vas a cometer errores y considéralos oportunidades para mejorar tu español. No seas tan duro contigo mismo y ten paciencia. Aprende a través de una combinación de maneras incluso clases y aspira a mejorar con el tiempo y no de una noche. En algún momento vas a reflexionar sobre todo y vas a estar muy orgulloso de tu progreso.

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